DACA panel highlights resources for UNT students and the Denton community

University of North Texas Student Resources members joined last Tuesday to share updates regarding Deferred Action for Childhood Arrivals (DACA) and Senate Bill 1528 (SB 1528) navigation and renewal. Panelists also used the opportunity to address questions and concerns of students and their families.

The panel consisted of Iftin Mohamed of Legal Services, Brenda Barajas of Student Outreach, Abby Crow-Walker of Financial Aid, Sarah Herrera of Counseling & Testing Services, Damian Torres of the Multicultural Center, anthropology professor Dr. Mariela Nuñez-Janes and Open Doors International Services (ODIS) director Andrés Pacheco.

At the panel, the Student Resources members released the UNT Dreamers’ Resource Guide.  This comprehensive guide outlines what DACA and SB 1528 are, how to fill out admissions and financial aid applications, including the Texas Application for State Financial Aid (TASFA) and external scholarships, and useful contacts from the UNT community and greater DFW area.

The guide is the result of the collaborative efforts of Rebeca Perfecto, Karen Aguilar Diaz, Dr. Mariela Nuñez-Janes, Amanda Foltz, Samantha Taylor, Melissa Martinez Dominguez, Brenda Barajas, Dr. Rebeca Lothringer, UNT G-Force and UNT’s DACA Workshop.

“The outreach recruitment team saw the opportunity to create what was originally a toolkit to better assist undocumented and documented students,” Barajas said. “Throughout this process we saw the need to help increase awareness regarding DACA and Senate Bill 1528 in the UNT community. This toolkit evolved into a resource guide that’s meant to inform the UNT community on how to best assist undocumented students and DACA recipients."

Photo by Carolina Silva.

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Attorney Associate Iftin Mohamed from UNT Legal Services offers assistance to those looking to renew their DACA application and recommended students submit renewal applications as soon as possible.

“Students don’t need to wait 150 days to file for renewal; they can do it as soon as they have the funds to file their application,” Mohamed said. “Any DACA recipient who already met the initial DACA guidelines, did not depart the US on or after August 15, 2012 without advance parole, has continuously resided in the US since applying for DACA, has not been convicted of a felony, a significant misdemeanor, or three or more misdemeanors and does not otherwise pose a threat to national security, is eligible to renew their DACA.”

Mohamed went on to detail the questions students often ask him about DACA renewal.

“One of the questions [I get frequently] is: Can I renew my DACA?” he said. “At this time, absolutely. You can and you should. Another question is: I was afraid of what was going on and I let it lapse and it expired but I have applied before. Can I renew my DACA petition? And the answer is, absolutely. You should.”

The Financial Aid office has created a special email address for DACA and SB 1528 students, untstateaid@unt.edu, through which students can reach a small group of experts and get the best information available regarding TASFA and other financial resources. The TASFA has been available since October.

Photo by Carolina Silva.

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“We encourage students to apply really early,” said Crow-Walker. “Funding is not unlimited. We try to do the best we can for each student, but the earlier the application is completed, the more contact you have with our office to make sure you’re getting us the information we need, the better opportunity we have to get you the best financial aid package possible.”

Crow-Walker summed up the services offered by the Financial Aid office by saying that they’re there to help students, no what matter the circumstances are.

“The main thing I want everyone to know is, Financial Aid is here to help,” she said. “We want students to succeed. We do not want finances to be a burden. We want to help. Ask a question every day if you have to. We want to get you through the process.”

Counseling & Testing Services houses six bilingual counselors that are accessible to students experiencing emotional and psychological burnout or distress. Languages spoken include Spanish and Cantonese. For students interested in accessing other services on campus, Counseling & Testing Services also houses a case manager.

“At [Counseling & Testing Services] and most other counseling centers, we don’t ask about immigration status,” Herrera said. “That’s not part of our paperwork. We are bound to ethics and Texas law says that we have to remain confidential. The only time we break confidentiality is when someone is in danger[...], or a judge requests our records. A lot of times, those subpoenas are not necessarily valid, so we’ll try to challenge them. Everything else is completely safe in the room. I want to encourage you, even if you don’t go to our counseling center, if you’re experiencing distress, please go and talk to a counselor.”

The Multicultural Center hosts Hispanic Heritage Month, an opportunity to engage in programs and events that introduce topics that students might not otherwise get the chance to participate in non-academic ways.

Through a partnership with the Center of Leadership and Service, the Multicultural Center also offers students the opportunity to go to the Rio Grande Valley for a week-long alternative service break. Students get the chance to work directly with the community and engage in meaningful conversation about what immigration really looks like.

“Our role on campus is to give a platform and space for students to share their experiences as directly, authentically, and accurately as possible,” said Torres.

ODIS director Andrés Pacheco attended the panel as a community resource. ODIS is an accredited nonprofit agency that helps students and families navigate different immigration legal processes. They provide representation in English, Spanish, Cambodian, French, German, Italian, Portuguese, and Vietnamese.

“We try to find the legal status for people that have an irregular immigration situation,” said Pacheco.

Refugee and Immigrant Center for Education and Legal Services (RAICES) and the North Texas Dream Team are other agencies that may be useful to those looking for assistance regarding legal status. The team, led by undocumented youth for undocumented youth, offers 12 scholarships for DACA renewal applications. Three of these scholarships are reserved for LGBTQIA+ individuals. The information for this can be found at immi.gr/dacafund and the deadline to apply is Feb. 22.

Photo by Carolina Silva.

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Along with being a distinguished professor of anthropology, Dr. Mariela Nuñez-Janes is an adamant advocate for undocumented youth.

“I want to remind all of you that in part, DACA was a result of the efforts of undocumented youth who really pushed President Obama to do something,” said Dr. Nuñez-Janes. “In part, what you see today, this panel, this amazing work that you are hearing about, is a result of student input that we’ve heard over the years.”

Dr. Nuñez-Janes explained the situation for undocumented students and families in the Denton community and beyond who haven’t applied for DACA.

“Not everybody who was eligible for DACA applied for DACA,” she said. “There are about 250,000 people out there who could have applied for DACA and didn’t for whatever reason, who are out there without protection. That’s a particular concern here in the metroplex because, as of 2017, Dallas had the highest rate of ICE arrests, so we’re in a particularly threatening and concerning environment for undocumented students and families.”

Some other UNT Outreach DACA and SB 1528 recruitment initiatives include: calling campaigns targeting SB 1528 students, email campaigns sending brochures, affidavit and TASFA forms to undocumented prospective students, and presentations explaining how to apply for admissions and scholarships.

Also included are TASFA nights, college week, live chat advising sessions for DACA and SB 1528 students, community partnerships with region 10 and 11 Denton ISD Boys & Girls Clubs, freshman and transfer admissions counselors, and presentations at the Mexican Consulate in Dallas.

The Dreamer Eagle mentorship program gives an overview of history, laws, and policies affecting undocumented youth, reviews of statistics of the undocumented population at UNT,  an overview of on-campus resources, reveals experiences from undocumented students on campus, and offers lessons on how to be an advocate to our undocumented and documented students.

Finally, there is a partnership with the Mexican Consulate called Ventanilla de Orientación Educativa, sponsored by UNT’s Office of Outreach. This partnership provides guidance and orientation concerning educational opportunities in the United States as well as in Mexico and has financial resources for DACA renewal applications and scholarship opportunities.

All UNT services offered at the panel, except for those offered by ODIS, are included in student tuition under students’ services fees, making them immediately available for students.  

El artículo en español: El panel de DACA reflejos recursos para los estudiantes de UNT y la comunidad de Denton

Escrito por Caitlin Griffith, Traducido por Carolina Silva

Miembros de la Universidad del Norte de Texas (UNT por sus siglas en inglés) se reunieron el pasado martes, febrero 5, para compartir las últimas revisiones del programa DACA y del Proyecto de Ley1528 y hablar acerca de su renovación y funcionamiento.

El panel estuvo conformado por Iftin Mohamed de la oficina de Servicios Legales, Brenda Barajas de la Oficina de Divulgación, Abby Crow-Walker de la oficina de Asistencia Económica, Sarah Herrera de la oficina de Servicios de Asesoramiento y Evaluación, Damian Torres del Centro Multicultural, la profesora de antropología, Dra. Mariela Nuñez-Janes, y el director de Servicios Internacionales Puertas Abiertas (ODIS por sus siglas en inglés), Andrés Pacheco.

Los panelistas también aprovecharon la oportunidad para responder y aclarar cualquier pregunta o duda que los estudiantes y sus familias pudieran tener.

En el panel, los miembros de Recursos para Estudiantes anunciaron la Guía de Recursos de UNT Dreamers. Esta guía integral describe qué son DACA y el proyecto de ley 1528, cómo llenar solicitudes de admisión y asistencia financiera, incluyendo TASFA y becas externas, e incluye también contactos útiles dentro de la comunidad de UNT y el área de Dallas/Fort Worth.

“El equipo de reclutamiento para la divulgación vio la oportunidad de crear lo que originalmente fue un conjunto de instrumentos para apoyar a los estudiantes indocumentados y documentados,” dijo Barajas. “A lo largo de este proceso, vimos la necesidad de ayudar a aumentar la concientización sobre DACA y el Proyecto de Ley 1528 en la comunidad de UNT. Este conjunto de herramientas se convirtió en una guía de recursos que espera informar a la comunidad de UNT sobre la mejor forma de ayudar a los estudiantes indocumentados y los beneficiarios de DACA.”

La abogada asociada, Iftin Mohamed de la oficina de Servicios Legales de UNT, ofreció servicios de asistencia a aquellos que buscan renovar su solicitud de DACA y recomendó enviar las solicitudes de renovación lo antes posible.

“Los estudiantes no necesitan esperar 150 días para renovar; pueden hacerlo tan pronto como tengan los fondos para presentar su solicitud,” dijo Mohamed. “Cualquier beneficiario de DACA que ya cumplió con las pautas iniciales de DACA: No salió de los EE. UU. el, o después, del 15 de agosto de 2012 sin permiso de viaje (Advanced Parole), ha residido continuamente en los EE. UU. desde que solicitó su DACA, no ha sido condenado por un delito grave, un delito menor importante, o tres o más delitos menores, y no representa una amenaza para la seguridad nacional, puede renovar su DACA.”

“Una de las preguntas [que recibo frecuentemente] es: ¿Puedo renovar mi DACA? En este momento, absolutamente. Puedes y deberías», dijo Mohamed. «Otra pregunta es: Tenía miedo de lo que estaba pasando y dejé que finalizara y caducara, pero la he solicitado antes. ¿Puedo renovar mi petición de DACA? Y la respuesta es, absolutamente. Deberías.”

La oficina de Asistencia Económica creó una dirección de correo electrónico especial para estudiantes de DACA y del Proyecto de Ley 1528, untstateaid@unt.edu, a través de la cual los estudiantes pueden comunicarse con un pequeño grupo de expertos y obtener la mejor información disponible sobre TASFA y otros recursos económicos. El TASFA ha estado disponible desde octubre.

“Animamos a los estudiantes a aplicar muy temprano,” dijo Crow-Walker. “La financiación no es ilimitada. Tratamos de hacer lo mejor que podemos para cada estudiante; pero entre mas pronto completes la solicitud, entre más contacto tengas con nuestra oficina para asegurarte de que nos proporcionas la información necesaria, mayor será la oportunidad que tendremos para brindarte el mejor paquete de ayuda financiera posible.”

“Lo mas importante que quiero que todos sepan es que la oficina de Asistencia Económica está aquí para ayudar. Queremos que los estudiantes tengan éxito. No queremos que las finanzas sean una carga. Queremos ayudar. Haz una pregunta cada día si tienes que hacerlo. Queremos ayudarte a través del proceso.”

La oficina de Servicios de Asesoramiento y Evaluación cuenta con seis consejeros bilingües accesibles a los estudiantes que experimentan agotamiento o angustia emocional y psicológica. Los idiomas hablados incluyen español y cantonés. Para los estudiantes interesados en acceder a otros servicios en el campus, la oficina de Servicios de Asesoramiento y Evaluación también cuenta con un trabajador social.

“En la oficina de Servicios de Asesoramiento y Evaluación y en la mayoría de los otros centros de asesoramiento, no preguntamos el estatus migratorio. No es parte de nuestro oficio. Nos regimos por la ética y la ley de Texas que dice que debemos permanecer confidenciales.”

“La única vez que rompemos la confidencialidad es cuando alguien está en peligro o un juez requiere nuestros registros,” dijo Herrera. “Muchas veces, esas citaciones no son necesariamente válidas, por lo que trataremos de objetarlas. Todo lo demás está completamente seguro en la habitación. Quiero animarte, incluso si no vas a nuestro centro de consejería, si experimentas angustia, ve y habla con un consejero.”

El Centro Multicultural organiza el Mes de la Herencia Hispana, una oportunidad para participar en programas y eventos que presentan temas los cuales los estudiantes no tendrían acceso de otro modo.

A través de una asociación con el Centro de Liderazgo y Servicio, el centro ofrece a los estudiantes la oportunidad de ir al Valle del Río Grande como servicio alternativo durante una semana. Los estudiantes tienen ahí la oportunidad de trabajar directamente con la comunidad y entablar una conversación significativa sobre lo que realmente es la inmigración.

“Nuestro rol en el campus es brindar una plataforma y un espacio para que los estudiantes compartan sus experiencias de la manera más directa, auténtica y precisa posible,” dijo Torres.

El director de ODIS, Andrés Pacheco, asistió al panel como un recurso comunitario. ODIS es una agencia acreditada sin fines de lucro que ayuda a los estudiantes y sus familias navegar por diferentes procesos legales de inmigración. ODIS proporciona representación en inglés, español, camboyano, francés, alemán, italiano, portugués y vietnamita.

“Tratamos de obtener el estatus legal para las personas que están en una situación migratoria irregular,” dijo Pacheco.

RAICES y el Equipo del Sueño del Norte (North Dream Team) son otras agencias que pueden ser útiles para aquellos que buscan asistencia con respecto a su estatus legal. El equipo, dirigido por jóvenes indocumentados para jóvenes indocumentados, ofrece 12 becas para solicitudes de renovación de DACA. Tres de estas becas están reservadas para personas LGBTQIA +. La información para esto se puede encontrar en immi.gr/dacafund, la fecha límite para aplicar es el 22 de febrero.

Además de ser una distinguida profesora de antropología, la Dra. Mariela Nuñez-Janes es una firme defensora de los jóvenes indocumentados: «Quiero recordarles que, en parte DACA fue el resultado de los esfuerzos de jóvenes indocumentados que realmente presionaron al presidente Obama a hacer algo. En parte, lo que ven hoy, este panel, este trabajo increíble que están escuchando, es el resultado de las contribuciones de los estudiantes que hemos escuchado a lo largo de los años», dijo la Dra. Nuñez-Janes.

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